VA Smalltalk 8.5 announced at ESUG yesterday

John O’Keefe announced the immediate availability of the new release 8.5 of VA Smalltalk at the ESUG conference yesterday. The product is available for download for registered users and for evaluation.

You can have a look at John’s presentation here.

With this release, Instantiations starts improving the developer experience and modernizing the IDE itself. This includes the new Code Assist Feature as well as a settings and a logging framework (now there is a supported and shipped-by-the-vendor framework which might soon be THE standard VAST logging tool) and support for deprecation exceptions, paving the way for more changes to the tool while enabling a smooth transition for users’ existing code.

Seaside has been updated to a newer version (3.05), but it seems Continuations still aren’t supported (I’ve mentioned before that I don’t think they are extremely important in web applications). A new Rebar control for tool bars in Windows was added.

Unfortunately, the list of things that still need to be done short-to-mid-term hasn’t really shrunk substantially: UTF-8 is still unfinished, Multipart forms for file uploads in Seaside / HTTP are missing and lots of stuff is soon to come.  So it’s clear to see that Instantiations is working hard on improving VAST and they are clearly committed to the product. This is also clear to see from the fact that they’ve hired 4 additional engineers during the last year, and it’s always additional work to get new people into a team. So we can hope for a longer list of checked-off to-do items next year. The direction is set, some fundamentals are set and the caravan is getting up to full speed, so let’s see how far they get until next year’s ESUG.

ESUG 2011: A success story continues…

…even if (or maybe because) I am missing. I had to stay in bed for a few days with a summer cold and to catch up with some urgent project work instead of flying to Edinburgh and join the fun. I am slowly catching up with things and am skimming over the published talks (you can download slides of the talks at the conference schedule website).

Seems like once again people are having a lot of fun, new projects are being introduced and people will go home with new energy and ideas for the next year. There are other sources of information to get an impression of ESUG as well:

And I guess the Smalltalk blogosphere will just start heating up after the conference when people got enough sleep and returned home.


Smalltalk Teaching fun

I’ve just returned from a one-to-one workshop in which I taught a new member for a customer’s development  team in VA Smalltalk.

It was real fun. We went through our 4.5 day course in 2 days and even had some time to do pair programming on the exercise. My victim is an experienced programmer with good oo and programming know-how, so we could skip a lot of introductory material and go well into the interesting topics of Smalltalk, like Blocks and Debugging.

It was good to see how a programmer with a C# and Java-Background immediately found Blocks and the elegance of control structures in Smalltalk great and he was just blown away by the elegance of Envy’s integration of Version Control with Configuration Management and Team concepts – even without code ownership Envy still is way ahead of most its competitors – apart from the diffing / merging support…

I also found some nasty bugs in my presentation material and wonder how I could ever teach the course before and have happy customers with such buggy material. I am now working on the corrections and feel so ashamed – apologies to all who had to suffer before 😉 The only positive thing abut this is that if it was different, I’d probably be ready for retirement due to perfectness and boredom. At least I know for sure that some of them are happy Smalltalkers today, so maybe they never realized and hopefully burnt their folders in the meantime 😉

On the other hand, if you look over the shoulder of a programmer who’s been using VisualStudio or Netbeans for years when he’s using VA Smalltalk, you just realize how much VAST but also other Smalltalk environments have fallen back behind modern IDEs. Searching code or navigating the system is clumsy.As a Smalltalker, we’ve gotten accustomed to this, but it’s a real hurdle for switchers.

I never really realized it, but in VAST, many search dialogs for Classes, Implementers and Senders are case sensitive when they either shouldn’t be or be configurable (Do you really know if you named the method lastname or lastName, and why should that even matter in searches?). There is little to no support to easily find out which classes define a variable named “firstname” and the like. Browsers that won’t let you go away without saving valid source code really break your productivity. And the menus are a bit of a mess. Like, in some places you can “Browse Class” while in others there is only “Browse Hierarchy”. Never mind the Diff tools that I’ve already mentioned.

All kinds of nasty little things that we’ve accepted over the years and don’t even realize any more really make coming to Smalltalk harder than it should be. Most vendors or O/S projects are improving their tools in this area, and the environments that do not offer syntax highlighting or intellisense will soon be gone. Cincom, for example, has introduced a very nice search tool (searchlight) to VisualWorks and Instantiations is working on VA Code Assist and a new settings framework. Object Arts has been providing intellisense and syntax coloring for years and Pharo is also very good in suggesting method names etc.

But hey, after two busy and hard working days, my trainee said he liked the concepts, tools and language a lot and looks forward to working in Smalltalk!

As a side note I am glad to see requests for such small team workshops more frequently these days, because it means companies ramp up for a longer life of their existing Smalltalk projects and actively invest in new Smalltalk know how for their project teams. Finally they found out that there’s an easy answer to the question of where to find enough Smalltalk developers: make or buy is also a decision to make when it comes to staff and know how, and only waiting for someone to somhow somewhen improve the situation is not always the best strategy.

So back to project work again…

Oh, and while we’re at it: if you are looking for someone to teach Smalltalk to individual team members or a group of developers or need a workshop on more advanced topics like unit testing, Refactoring, configuration management and team concepts in Envy, or the web Framework Seaside, you should probably get in touch with me. You can find more info on our company website.

Smalltalk Inspect Episode 9: Claus Gittinger über Smalltalk/X

Noch kurz vor der ESUG haben wir gestern die Episode 9 von Smalltalk Inspect veröffentlicht. Diesmal sprechen wir mit Claus Gittinger von der Exept Software AG über deren Smalltalk-Umgebung Smalltalk/X, die in vielerlei Hinsicht eine besonders interessante Smalltalk-Umgebung ist. Zum Beispiel, weil sie sehr eng mit C-Code integriert werden kann. Claus gibt uns einen Einblick in seine Sicht auf den Smalltalk-Markt, und erklärt, warum es nur in Smalltalk möglich ist, ein Produkt wie Expecco zu entwickeln.

Die Episode 9 findet sich auf unserem Smalltalk Inspect blog – oder bei iTunes.

Von Cleveren und nicht ganz so cleveren Preissenkungen

…so begab es sich, dass HP sich mit einer eigentlich wirklich interessanten Preissenkung für das Touchpad einen Platz im Marktanteils-Olymp erkaufen möchte. Es sei der Firma Erfolg gewünscht, denn wer wünscht sich schon eine Welt, in der der Smartphone- und Tablet-Markt nur von Apple und Google beherrscht wird?

Aber eigentlich möchte ich gar nicht über Tablets reden, sondern vielmehr darüber, wie man mit gerade mal 12 Euro 10 brutto mehr Mut vielleicht deutlich mehr Markt erobern könnte.

Genau diese 12 Euro 10 nämlich sind es, die einen potentiellen Käufer im gewerblichen Umfeld vom Kauf eines nagelneuen TouchPad 32GB abhalten könnten.

Ja, genau. Denn würde das Teil anstatt 499,- Euro brutto nur 487,90 Euro brutto kosten, könnte man es direkt als geringwertiges Wirtschaftsgut abschreiben, also voll gewinnmindernd absetzen. Kostet es aber nur einen cent mehr als 410 Euro netto, ist der Kauf auf mehrere Jahre (also bei einem Tablet vermutlich drei Jahre) abzuschreiben.

Leider geht es vielen Firmen so, dass sie diese sehr wichtige Grenze bei ihrer Preisgestaltung offenbar komplett vergessen. Dabei ist es ein wichtiger Unterschied für den Kunden, ob er einen Kauf sofort steuerlich wirksam machen kann, oder die Kosten über mehrere Jahre verteilen muss. Zugegeben, einer Großbank ist dies aus zweierlei Gründen egal: erstens ist die Rabattstaffel für einige tausend Geräte sicher interessant, und zweitens ist der Gerätepreis im Vergleich zu den Support- und Infrastrukturkosten eher verschwindend gering.

In den letzten Jahren ging es mir zumindest häufiger so, dass ich mir dachte, wie ungeschickt es eigentlich ist, den Preis ausgerechnet bei 499,- oder 519,- Euro anzusetzen, wenn man damit doch allen Kleingewerben eine unnötige steuerliche Hürde in den Weg zum Produktkauf stellt. Aber vielleicht denke ich völlig falsch…

Bob Nemec on Seaside for iOS devices

Over on his blog “Digging in the dirt“, Bob shares some insight into his appraoch to adapt an existing Smalltalk/Seaside based portal to teh iPad. For a customer demo, he needed to show an iPad version of the application and so he used some javascript and CSS tricks to optimize the app. You can read a lot of details (and maybe steal some code 😉 ) in his post.

I also like his summary:

The demo went well. I’m always surprised how making something pretty makes people think it’s better. In this case I just added a new facade on a web site, and it was considered a big thing, yet it was only a few days work. It’s like my buddy in marketing says: ya gotta sell the sizzle, not the steak. There’s a lesson in there somewhere for Smalltalk.

Right. People are afraid of Smalltalk for a lot of reasons, but most of them are mostly FUD instead of real facts. But as soon as the result looks good, many doubts and fears simply vanish. Using Smalltalk as a fast-path to building web appilcations that handle complex business logic can be an extreme advantage over many mainstream teachnologies. With great design and given the fact that it runs on a server where noone ever touches the application after installation, most arguments against Smalltalk are obsolote…

Alan Kay’s talk in Potsdam is available online

in fact it has been for a few days already, but now it’s available in more formats than just Real player. The talk is called “Programming and Scaling”, not “Next steps for qualitatively improving programming” as it was announced and referred to on this blog, so don’t shy from watching it

So you can watch the video recordings here. Highly recommended.

Found via Sebastian Kübeck’s blog:

Among many other things, he shows how to shrink hundreds of thousands of lines of highly optimized code into a few lines of DSL (Domain Specific Language). He also mentions that the idea of DSLs was already used half a century old but it was called “Problem Oriented Language” in those days.

New Seaside Application goes live: airflowing

If you still ask yourself if Smalltalk and Seaside are ready for real world web applications, there now is one more place to look at: airflowing.com.

This online platform for small/medium businesses in the creativy industry has been in semi-public beta (invitation only) for a while now but has just gone live for the open public.

Here’s an excerpt from Sebastian’s blog post:

Thank you to Alan Kay, Dan Ingalls and all the team that gestated Smalltalk, the only programming environment that maximizes design thinking from its very fundamentals.
Thank you Squeak community for being there and having an environment where play and real work has no clear borders.
Thank you to all Pharo fellows, specially Esteban Lorenzano for patience and support.
Thank you Stéphane Ducasse for helping Pharo to evolve.
Thank you Avi Bryant for making Seaside, a key part in the airflowing’s engine, and thank you to all Seasiders including Lukas Renggli, Phillipe Marchall, Julian Fitzell and many many other contributors that made Seaside possible one package commit at the time.

Alter Kram, den keiner mehr braucht. Heute: Orthografie

Also ich weiss ja nicht, wie es Ihnen geht, lieber Leser. Ich selbst bin nicht direkt ein Prachtexemplar des deutschen Rechtschreibers, und so manches Mal tippe ich nicht nur schneller, als ich denken, sondern auch, als ich orthografieren kann.

Und doch muss ich sagen, mir scheint sich in den Online-Redaktionen diverser Meinungsformungsinstitute jeden Niveaus eine breite Schere aufzutun zwischen Anspruch an die Wirklichkeit und eigener Leistung.

So steht im letzten Offline-Focus, wie wichtig doch die deutsche Rechtschreibung auch im Jetzt und Hier sei – inklusive zugegebener Massen durchaus nicht unkniffligem Selbsttest. Bis in die Aussenposten der Online-Redaktionen hat es die Nummer aber wohl noch nicht geschafft.

Oder meine ich nur, dass man zunehmend mit Tippfehlern und grammatikalischer Ausschussware beworfen wird, wenn man die online-Angebote der großen Meinungsmacher ansteuert? Mit einem verkrachten Verhältnis zu den Brüdern “das” und “dass” hat man sich ja inzwischen abgefunden. Seit der Rechtschreibreform letztes Jahrtausend scheint es ja auch hier zu grenzenloser Auflockerung der Regeln gekommen zu sein, daran stört sich keiner mehr. Aber dass man in online-tauglich gekürzten Sätzen inzwischen schon das Objekt weglässt oder den knappen Platz auf der Landing Page durch konsequente Auslassung von Verben in sinnverstümmelnder Weise effizienter zu nutzen versucht, macht mich mitunter nachdenklich und vielleicht ein bisschen traurig.

Vermutlich denkt man sich bei den Verlagen, wer nicht zahlt, kriegt auch keine korrekte Rechtschreibung. Oder man hält den archetypischen Online-Leser schlichtweg für unterbelichtet genug, dass es 92 Prozent der Zielgruppe nicht merken. Letztendlich soll ja das Zeug auch niemand lesen, sondern auf die Werbebanner klicken. So können dann wenigstens noch ein paar Kreuzer Gewinn aus den Lesern geschöpft werden, die wenigstens auch kein Konkurrenzblatt kaufen, wenn sie online lesen.

Ich kann mir nicht helfen, aber das Phänomen der öffentlich praktizierten Legasthenie zieht sich durch so ziemlich alle online-Redaktionen, von der tagesschau über spiegel (einer meiner orthografischen Fehlgriff-Favoriten) bis hin zu n-tv und focus.

Da hält uns die Journalisterei immer wieder vor, wie schlimm es doch um die Beherrschung der deutschen Sprache gerade im Jungvolk steht, und geht dann gleich mit schlechtem Beispiel stramm voran. Dabei sind es gerade die gePISAckten jungen Leser, die man mit dem online-Angebot zu locken sucht, und denen man gerade jene Rechtschreibprobleme vorwirft, die sie gezwungener Massen auch bekommen müssen, wenn sie die Machwerke konsumieren.

Das online-Angebot als Aushängeschild? Das war gestern oder so.
Wenn beim Bäcker die Brot-Probiererli auf der Theke so schlecht schmeckten, wie so mancher online-Artikel rechtgeschrieben ist, stünde es um das Bäckerhandwerk noch schlechter, als es die Backshop-Krise bisher zu erreichen vermochte.